Tyehimba Jess (Jesse S. Goodwin) nació y creció en Detroit, donde comenzó a escribir poesía con 16 años de edad. Tras graduarse en la escuela secundaria, se matriculó en la Universidad de Chicago, que abandonaría en 1987 para desempeñar trabajos diversos, como pasante en un banco, organizador comunitario o profesor sustituto en la escuela pública de Chicago. Dos años después regresó a la universidad, esta vez a la Universidad de Illinois (UIC), también en Chicago, para estudiar Políticas Públicas. Allí asistió a las clases del poeta Sterling Plumpp, quien se convirtió en su mentor y con quien descubrió que su verdadera pasión era la poesía.

Tras graduarse en 1991, se trasladó a Nueva York para matricularse en el Máster de Escritura Creativa de la New York University (NYU) y donde actualmente reside y ejerce como profesor de inglés en el College of State Island. Durante su trayectoria, además del Premio Putitzer y el National Poetry Series, ha sido nominado a premios como el PEN Jean Stein Book Award o el National Book Critics Award y ha merecido una beca Guggenheim a la creación, la más prestigiosa que se otorga en Estados Unidos.

Su primer poemario Leadbelly, publicado en 2004 y ganador ese mismo año del National Poetry Series, cuenta cronológicamente la historia de Huddie Ledbetter, más conocido como Leadbelly, uno de los músicos de blues y folk-blues más importantes del género, virtuoso de la guitarra de 12 cuerdas, autor de clásicos como Goodnight, Irene y que pasó la mayor parte de su vida en prisión hasta que, en 1933, los folkloristas John y Alan Lomax le grabaron por primera vez en la penitenciaria de Luisiana y solicitaron el perdón al gobernador del estado.

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Video de la charla con Tyehimba Jess y Adalber Salas
Tyehimba Jess, fotografía de John Midgler
Fotografía: John Midgler
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